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El misterio de la bombilla que brilla desde hace más de un siglo

22-02-2017
Nadie sabe con certeza cómo.

LG

¿Cada cuanto tiempo cambias la bombilla (ampolleta) de tu lámpara del velador?, ¿la de tu pieza?, ¿y la luz LED de la cocina? Probablemente tu respuesta sea una vez al año o una vez cada dos años, dependiendo del uso que le des, pues una bombilla promedio no dura más de 1.500 horas encendidas. Y aquí va el misterio, ¿cómo nos explicamos entonces que una bombilla continúe encendida después de 100 años en una estación de bomberos en Livermore, California?

La historia puede darnos algunas respuestas, aunque también hay científicos que se han aventurado a resolver el misterio. La verdad, es que nadie sabe con certeza por qué esa luz sigue viva.

100 años y sigue

En una estación de bomberos en Livermore, California, cuelga una bombilla encendida hace más de cien años. Resulta que fue comprada en 1890 y donada muchas décadas después a la estación. A lo largo de los años, estuvo instalada en varios lugares: un garage, en el Ayuntamiento y también dentro de un camión de bomberos. También se sabe que en pocas ocasiones se ha apagado, un par de veces para cambiarla de sitio o realizar reformas dentro de la estación de bomberos. Lo cierto es que, casi en la totalidad de los últimos cien años, ha estado encendida. Increíble.

Es tal su fama, que en el año 1972 el libro Guiness llegó hasta la estación para comprobar si esto era cierto, incluyéndola en su lista de records.

La bombilla de Adolphe Chaillet

Chaillet fue el creador de esta centenaria bombilla, y quizás en su biografía esté parte de la respuesta al misterio. Él nació en París en 1867 y trabajó en la tienda de bombillas de su padre, mientras paralelamente estudiaba física. Viajó a Estados Unidos y trabajó en la General Electric, para luego montar su propia fábrica de bombillas, la que llevó el nombre de Shelby Electric Company.

Chaillet estaba seguro que podía demostrar que sus bombillas eran las mejores y las más durables, pero tenía una ardua competencia. Fue entonces que desarrolló una estrategia de marketing para destacar: comparó a su competencia con sus propias bombillas en un acto público. Gradualmente, comenzó a aumentar la potencia del voltaje, el resultado fue que sólo las bombillas Shelby resistieron la exigencia impuesta. La prensa hizo eco del hallazgo y pronto la empresa se hizo más exitosa.

Lamentablemente, la competencia siguió siendo dura y, al cabo de un tiempo, General Electric compró Shelby y ahí se disolvió el sueño de Chaillet.

Una bombilla que saltó a la fama

La bombilla centenaria se ha hecho tan famosa, que ya cuenta con un sitio web (que actualiza cada 30 segundos una foto de la bombilla en su estado actual, ¡siempre encendida!) y una cuenta de Facebook. La gran mayoría de la gente que ha intentado develar el misterio, no ha encontrado razones, y simplemente lo ha atribuido al azar, pero hay quienes se han aventurado a dar respuestas.

La profesora de física Debora Katz compró en 2007 una bombilla Shelby para realizar algunos experimentos. Ella aseguró que el filamento de esta bombilla es ocho veces más grueso que el de las bombillas modernas. De acuerdo a ella, ahí podría estar la fuente del misterio, pues los dispositivos modernos utilizan filamentos de tungsteno más delgados y más brillantes pero, por la misma razón, se queman más.

A pesar de que su explicación resulta bastante convincente, cabe preguntarse si esto justifica 100 años de duración. ¿No será demasiado? Incluso la profesora Katz lo ha dudado.

¿La mejor bombilla es la que dura más?

Sucede que en los tiempos de Chaillet, una bombilla que duraba más podía ser sinónimo de calidad, pero hoy ya no es así. La gente hoy demanda productos nuevos y de mejor calidad permanentemente, por lo que una bombilla creada hace cien años seguramente no los satisfaría, pues su luz es débil.

La esperanza de vida media de una bombilla actual es de 1.500 horas y es un suceso extraño que dure más que eso. Pero, ¿quién sabe? En una de esas nos toparemos en 2117 con una LED de 2017 aún brillando.

¿Cuál crees que es la razón de este curioso caso?

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